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Este tratamiento podría terminar con el dolor crónico

La nueva terapia contra el dolor cónico puede que sea más antigua de lo que pensamos.

Sean Stephens, por su propia definición, era un anciano en un juego de jóvenes. En 2006, a los 38 años, se alistó en la Guardia Nacional del Ejército, «un poco más viejo, un poco usado», dice, pero no dejó que esto se interpusiera en sus deberes en Afganistán. 

Todavía podía mantenerse al día con los de 19 años de edad en el desierto levantando 110 libras, permanecer de pie durante 12 horas seguidas en la parte posterior de un Humvee que llevaba un calibre .50. Claro, el dolor al final del día no desapareció con un poco de Advil y una buena noche de sueño como antes, pero él podía manejarlo.

Sin embargo, cuando su cuarta gira dio un giro inesperado, sus labores se pusieron al día con él. Tenía 42 años, y las horas que pasaba en cunclillas entrenando a la policía afgana en la frontera oriental estaban pasando factura. Lo que comenzó como un chasquido extraño en su cuello y una punzada en su espalda se convirtió en una sensación abrasadora y debilitante, y pronto su cabeza ya no se sentía conectada a su columna vertebral. Sus manos también empezaron a fallarle, el resultado de 18 meses de agarrar esa ametralladora. Para el 2011, cuando fue evacuado médicamente de Afganistán, ni siquiera podía abotonarse sus propias camisas.

El dolor, la primera de nuestras aflicciones, un estado del que ningún hombre escapa, es un infierno de cosas. Es uno de nuestros rasgos heredados más antiguos, un sistema evolutivo diseñado para protegernos: quémate una vez y probablemente no volverás a poner tu mano en el fuego. El dolor, de una manera enfermiza, es bueno para nosotros. El dolor, molesto, tiene sentido.

Pero a veces, contra todas las inclinaciones evolutivas, el sistema se vuelve loco. Cuando Stephens llegó a casa desde Afganistán, el dolor no disminuyó. Temiendo lesionarse aún más, limitó sus movimientos. Sus médicos le recetaron tramadol, un opioide que brinda un dulce alivio de la agonía de, por ejemplo, una herida quirúrgica, pero en el mejor de los casos fue un escape fugaz del compañero en el que se había convertido su dolor. Tomaba de tres a cinco pastillas al día, pero aún así el dolor de cabeza en la base de su cráneo empañaba el resto del mundo, aún así sus manos no funcionaban. Él “no tenía control», recuerda, mientras la ira, el estrés y la angustia lo consumían.

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EL TRATAMIENTO DEL DOLOR CRÓNICO

Así funciona el dolor crónico: el tejido se ha curado, las heridas se han cicatrizado, pero el grito silencioso se irradia. Alrededor de 50 millones de personas la padecen, la mayor parte de ellos entre las edades de 45 y 64 años. La experiencia es familiar: el vértigo que explotó al esquiar en sus 30 años, la espalda que puede estallar solo al levantarse de la cama, sea lo que sea que hiciste hace 20 años para hacer que te duelen los hombros todo el tiempo. Para para casi 20 millones de personas como Stephens, el sufrimiento es verdaderamente debilitante. Este dolor cuesta trabajos y relaciones y vidas.

Para un paciente con una pierna rota o una herida abierta, la medicina moderna ha hecho avances extraordinarios a lo largo de los años, ya que el whisky y el cinturón de cuero han dado paso a los anestésicos y OxyContin. Pero en la mayor parte de America, el tratamiento del dolor crónico se encuentra en un caos innoble. El remedio a menudo son las inyecciones, la cirugía con una tasa de éxito cuestionable, o lo que Stephens obtuvo después de sus cuatro giras en Afganistán: píldoras potencialmente adictivas que mitigan el dolor pero ignoran los problemas subyacentes.

Pero ese no es el problema más grande, sabemos cómo tratar el dolor crónico y lo sabemos desde los años 70. Pero es probable que no estés dispuesto a recibir el mejor tratamiento. Con esfuerzo, puedes aproximarte a él tú mismo, pero para hacerlo, debes saber un poco sobre el funcionamiento interno del dolor crónico.

¿QUÉ ES EL DOLOR CRÓNICO?

Si te lesionas el dedo del pie, las terminaciones nerviosas de tu pie disparan impulsos eléctricos a tu cerebro: aquí sucedió algo malo. Tu cerebro trabaja con células nerviosas especializadas en tu médula espinal para encontrar una respuesta. ¿Fue eso una quemadura? Mejor saca esa pierna del pozo de fuego. ¿Acabamos de romper nuestro tobillo? Aumentemos el nivel de dolor y hagamos que duela por un par de semanas, así que nos mantendremos al margen. Una vez que la lesión se cura, el cerebro gira el dial hacia abajo y deja de enviar estos mensajes de dolor amplificados a tu cuerpo. El dolor, felizmente, se disipa. Pero con el dolor crónico, los circuitos neuronales permanecen amplificados (tu cerebro se ha vuelto a cablear por sí mismos) y el dolor se ha marcado hasta 11, incluso si el daño ha sido reparado. “El dolor crónico», dice John Loeser, ex director de un legendario centro de tratamiento del dolor en la Universidad de Washington, «significa que la naturaleza de tu cuerpo está fallado».

John Bonica, el padre de los analgésicos, no sabía nada de esto cuando comenzó a tratar a soldados heridos que regresaban del Pacífico en un hospital militar al sur de Seattle hace 75 años. Allí, los pacientes aparentemente curados o aquellos con miembros faltantes confundirían a sus médicos con quejas de dolor incesante. El Dr. Bonica, que escribiría el primer texto moderno sobre el dolor, se dio cuenta de que algo complejo, algo que no era del todo físico, estaba en mal funcionamiento. Vio que la ansiedad, la depresión y el Trastorno de Estrés Post Traumático eran compañeros comunes de dolor crónico, lo que sugiere que el dolor se veía afectado tanto por las emociones como por el daño en los tejidos. Mucho más tarde, las investigaciones encontrarían que las regiones del cerebro asociadas con la ansiedad y la depresión también están vinculadas a la respuesta de miedo y dolor.

Pero en ese entonces, siguiendo sus observaciones, el Dr. Bonica decidió que el dolor crónico era un animal tan complicado y multifacético que requería todo tipo de domadores. Dos décadas después de la Segunda Guerra Mundial, abrió la primera «clínica de dolor multidisciplinaria» del país, en la famosa Universidad de Washington. «No era algo que una sola persona pudiera resolver», dice el Dr. Loeser, quien dirigió la clínica después de que la Dra. Bonica se retiró. «La conclusión era que este iba a ser un enfoque de equipo». 

El objetivo de erradicar por completo el dolor no es una opción, y en su lugar se formó un escuadrón para enseñar a los pacientes cómo manejar sus síntomas y mejorar su calidad de vida desde todos los ángulos. Un fisioterapeuta les mostró cómo moverse nuevamente, un psicólogo les enseñó a no temerle a su dolor, un terapeuta ocupacional lo ayudó a descubrir cómo controlar su angustia en el trabajo, un dietista los ayudó a perder peso y les quitó algo de estrés, una enfermera gerente de casos mantuvo todo funcionando sin problemas, y un doctor supervisó a todo el equipo y su progreso general. El enfoque combinado fue revolucionario en el tratamiento del dolor crónico, y logró algo que ningún otro tratamiento hizo: funcionó.

A fines de la década de 1990, había más de 1,000 programas interdisciplinarios para el manejo del dolor crónico. Eran lugares caros; El tratamiento por un tratamiento completo de expertos podría costar hasta $30,000 dólares. Sin embargo, numerosos estudios demostraron que este enfoque no solo tuvo éxito sino que también se pagó a sí mismo. Resulta que tener humanos sanos que puedan trabajar cuesta a la sociedad mucho menos a largo plazo.

En 1995, Purdue Pharma presentó OxyContin y fue un éxito inmediato. Algunos estudios iniciales sugirieron de manera tentadora y falsa que OxyContin podría ser un tratamiento efectivo y no adictivo para el dolor crónico. Las compañías de seguros reconocieron una solución rápida y menos costosa cuando la vieron. «Dijeron que simplemente les dan la medicación, los opioides», dice el experto en dolor Michael Schatman, director de investigación y desarrollo de redes en Boston Pain Care.

Para 2015, había 20 millones de pacientes dependientes de opioides en Estados Unidos y 56 clínicas de dolor interdisciplinares restantes.

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TRATA EL DOLOR CON PASTILLAS

Sean Stephens estaba nervioso. La Administración de Salud para Veteranos había tenido el mismo atracón de prescripción de opioides que el resto del sistema médico estadounidense, y una gran cantidad de veteranos con trastornos de uso de opioides, 68,000 de ellos, llenaron los rangos para 2015. Los veterinarios tenían el doble de probabilidades de morir de una sobredosis accidental como otros estadounidenses, y una decisión vino de lo alto: los opioides eran un gran no para él. Cuando Stephens se presentó a una cita en el Centro Médico de San Francisco en 2010, su médico, Karen Seal, le dijo que iban a comenzar a trabajar para disminuir su dosis de tramadol. Su muleta farmacéutica, el opioide en el que había estado confiando para pasar los días, estaba a punto de ser sacado de su sistema. «Estaba asustado.»

En las dos décadas transcurridas desde la aparición del Oxy, casi todas las clínicas interdisciplinarias de dolor se han cerrado, y sólo una se ha convertido en un líder sorpresa para mantener vivo este enfoque. Otras clínicas se encuentran principalmente en instituciones grandes, como la Clínica Mayo y la Clínica Cleveland, porque, según Schatman, estos lugares pueden darse el lujo de perder dinero en la atención del dolor mal reembolsada. Pero el Centro Médico de San Francisco no tiene que ganar dinero. Es responsable de tratar a sus pacientes de por vida y, con el tiempo, controlar el dolor es más barato que las interminables píldoras y procedimientos.

La Dra. Seal era la jefa del equipo de dolor integrado de la Administración de Veteranos y ahora estaba a cargo de adaptar los regímenes de tratamiento del dolor que no implicaban recargas ilimitadas de medicamentos. Su mensaje a Stephens fue sensato: “Las farmacéuticas  te dice que puedes tomar una pastilla para arreglar todo». Pero no aquí, dijo. Aquí habrá objetivos para ayudar a controlar el dolor sin depender únicamente de los opioides. Aquí trabajaremos contigo para recuperar tu vida.

Algunos de los tratamientos que la Dra. Seal le recomendó a Stephens sonaban bastante obvios (terapia física, drogas no adictivas, objetivos simples como hacer ejercicio durante 20 minutos seguidos), pero otros eran del tipo que podía hacer que los hombres se pusieran nerviosos (yoga, respiración profunda, meditación, comportamiento cognitivo y terapia). Stephens vagamente sabía que había otras formas de tratar el dolor. Había probado el remedio, pero no le gustó. Sabía que el yoga era una cosa, pero no se consideraba a sí mismo como un tipo que hiciera yoga «No estaba interesado en encontrar otra solución para el dolor», explica Stephens. «Pero estas personas me hablaron sobre todas las cosas que podíamos hacer para superar este punto. Fue un verdadero momento de revelación, nunca pensé que el alivio del estrés podría aliviar el dolor “.

Uno de los componentes más difíciles de la atención interdisciplinaria para que los hombres se suscriban es probablemente ver a un terapeuta. El tratamiento del dolor físico con terapia cognitiva conductual puede parecer una basura de la nueva era, pero el cerebro es algo extraño. Muestra a los católicos devotos una imagen de la Virgen María durante los estudios de dolor controlados por el laboratorio y ellos reportarán menos dolor. Dele a las personas un placebo para hacerles creer que están a punto de recibir alivio del dolor y que el cerebro en realidad liberará opioides naturales para bloquear el dolor y lo sienten. 

Los nuevos estudios de imágenes cerebrales están constantemente cambiando nuestras ideas más básicas sobre el dolor. Tor Wager, neurocientífico de la Universidad de Colorado, descubrió recientemente que si el cerebro anticipa recibir más dolor de una lesión, producirá más sensaciones de dolor, independientemente del daño físico. «Cuando esperas más dolor, realmente sientes más dolor», explica. Y cuando vives en un dolor constante, tienes miedo de sentir más. Te metes en un circuito de retroalimentación que realmente empeora el dolor. Aprender a pensarlo de manera diferente puede ayudar a romper este ciclo.

Junto con la fisioterapia, el ejercicio suave y el apoyo emocional, este enfoque holístico ha tenido resultados espectaculares en todos los pacientes. Hasta el momento, los médicos han reducido la cantidad de veteranos adictos a los opioides en alrededor del 40 por ciento, y un estudio realizado por la Dra. Seal mostró que los pacientes en clínicas interdisciplinarias tenían un 50 por ciento más de probabilidades de reducir sus dosis significativamente. «Me he vuelto casi una evangelista del tratamiento multidisciplinario», dice ella. «Cuando te quedas sin opioides, recuperas tu vida».

Para Stephens, el enfoque lo ayudó a tomar el control. «El dolor sigue ahí», dice. «Mi esposa todavía tiene que abotonarme la camisa». Pero ahora él está a cargo de su dolor, no al revés. Hoy hace respiración profunda durante todo el día. Tiene un perro de compañía que lo mantiene tranquilo. Y se da descansos de diez minutos para disminuir la intensidad cada vez que siente que el dolor aumenta y su miedo se apodera. «Eso me hará superar cualquier dolor que haya», dice.

Para las decenas de millones de no veteranos que están sufriendo, hay una forma similar de encontrar alivio, pero requiere un poco de esfuerzo. Otra cosa que se necesita, dice Stephens, son agallas. Las agallas para ser el «hombre viejo» en tu primera clase de yoga, para estar dispuesto a probar algo que no suena relacionado con tu dolor, como la respiración profunda. Porque, al final, sentirse tímido en la clase o sentir vergüenza de ir a un terapeuta es mucho menos doloroso que una vida con dolor constante.

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¿CÓMO TOMAR LAS RIENDAS DEL DOLOR CRÓNICO?

«La mejor manera de abordar el dolor crónico es tratarlo como un deporte de equipo», dice Sean Mackey, jefe de medicina del dolor en la Universidad de Stanford. Necesitas diferentes jugadores para gestionar diferentes posiciones. Si no tienes acceso a una clínica interdisciplinaria para el dolor, esto es lo que debes hacer:

HABLA CON UN TERAPEUTA 

«La tensión en el dolor crónico reside principalmente en el cerebro», le gusta decir al Dr. Mackey, un psicólogo que se especializa en el dolor puede ayudarte a comprender esto en un período de tiempo relativamente corto. Tampoco es magia «Tus creencias, emociones y pensamientos sobre tu dolor crónico juegan un papel muy importante en tu experiencia del dolor crónico», explica, y tienes las pruebas cerebrales para demostrarlo. El dolor crónico vuelve a cablear tu cerebro y la terapia puede ayudar a deshacer ese nuevo cableado. Puede que no elimine el dolor, dice el Dr. Mackey, «pero puede mejorarlo y devolverte el control sobre él».

CONSIDERA LA REHABILITACIÓN FÍSICA CONTRA EL DOLOR CRÓNICO

«¿Qué crees que es lo primero que hacen los médicos del equipo de los 49ers cuando un jugador se truena la rodilla y necesita una cirugía? La respuesta es: rehabilitación física», dice el Dr. Mackey. Aunque puede doler, «necesitas fortalecer esos músculos y apoyar esa área que es terriblemente dolorosa». Los estudios demuestran que el rehabilitación física reduce el dolor a largo plazo y las aseguradoras a menudo lo cubren.

NO CREAS QUE ESTÁS SOLO

Controlar tu dolor crónico es un esfuerzo a largo plazo, y muchas aseguradoras ofrecen grupos de apoyo. En o cerca de las grandes ciudades, a menudo hay reuniones gratuitas donde puedes descubrir cómo otras personas manejan el dolor.

TOMA MEDIDAS PARA RELAJARTE

Reducir el estrés reduce su dolor, dice el Dr. Mackey. Las aplicaciones gratuitas como Headspace pueden guiarte a través de lecciones de atención plena, un centro holístico o  deportivo puede ofrecer clases de meditación y la acupuntura brinda alivio a muchas personas. “Es posible que tu dolor nunca desaparezca por completo”, dice el Dr. Mackey, “pero ese no es el punto. Al juntar todo esto, puedes tomar el control y evitar que el dolor  crónico domine tu vida. 

Tu le ganas al dolor crónico, no él a ti.

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